Come Animal Crossing è diventato un luogo di protesta in Cina e Hong Kong

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Il primo dell’anno 2020 ho partecipato a una marcia di protesta. La mia amica, una giornalista croata che si occupa di tecnologia per The South China Morning Post, e io, un visitatore di passaggio, abbiamo lasciato il suo appartamento intorno a mezzogiorno. Dopo un sostanzioso pasto a base di phở ci siamo uniti alle migliaia di persone che affollano le strade di Wanchai, nell’isola centrale di Hong Kong.

Molti dei manifestanti erano vestiti di nero. Per alcuni è stato anche un affare di famiglia, con tre generazioni che si sono presentate per la marcia. In cantonese hanno cantato: “Liberate Hong Kong, rivoluzione della nostra era!” Era un ritornello cantato da tutti, ma più vocalmente dai giovani. Erano creativi: la vigilia e il giorno di Natale centinaia avevano occupato centri commerciali e aree commerciali, molti dei quali indossavano corna di renna. A novembre, i campus universitari si erano trasformati in fortezze con i manifestanti studenteschi che utilizzavano tavoli e ombrelloni come baluardi.

Le proteste si sono estese, in modo espansivo, anche al regno digitale.

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Le proteste antigovernative di Hong Kong sono iniziate nel giugno 2019 contro i piani per consentire l’estradizione nella Cina continentale. Il disegno di legge è stato ritirato ma le proteste hanno continuato a includere richieste di piena democrazia e un’inchiesta sul comportamento della polizia. Immagine: autore.

Il modo in cui le proteste di Hong Kong si sono intrecciate con la cultura del gioco è stato affascinante e complicato, afferma Hugh Davies, ricercatore presso il Royal Melbourne Institute of Technology. Davies ha studiato come i videogiochi sono stati usati come protesta politica e ha scritto un articolo, nel 2020, intitolato ‘Spatial Politics at Play: Hong Kong Protests and Videogame Activism’.

Davies era in residenza ad Hong Kong per indagare su come la città fosse rappresentata nei videogiochi, notando che è stata raffigurata oltre 150 volte in giochi come Deus Ex, Shenmue 2 e Sleeping Dogs – ed esplorando il motivo per cui è stato, quando qualcosa di ancora più eccitante è venuto alla sua attenzione.

“Un territorio geografico esplose all’improvviso con una nuova area di cultura videoludica”, dice Davies.

Secondo il ricercatore, le proteste di Hong Kong sono state un momento fondamentale nelle proteste dei videogiochi per il modo in cui hanno pervaso così tante parti della cultura. Le tesi includono gli eSport, in particolare nell’incidente di un live streaming di un torneo di Hearthstone ; giochi come Pokemon Go, Animal Crossing e GTA V; e titoli sviluppati localmente Liberate Hong Kong e Revolution in our Times.

Uber è stato cooptato come mezzo per rullare i manifestanti da e verso i siti di protesta; Tinder, Airdrop, Telegram, tra gli altri, sono diventati fonti di informazioni e reclutamento. Inoltre, le proteste fisiche stesse sono diventate ludiche con luoghi, tempi e tattiche proposti votati a favore o meno sui social media; e manifestazioni per le strade trasmesse su Facebook e Twitch.

“Essendo un mezzo intrinsecamente spaziale, i videogiochi sono in una posizione unica per esplorare la politica del luogo”, sostiene il documento di Davies.

La politica della scomparsa

Consideriamo Pikachu. Il tipo fulmine giallo, con le sue guance rosse carine, potrebbe non sembrare una creatura particolarmente politica, ma nel 2016 è quello che è diventato.

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Cantonese Pika a sinistra e mandarino a destra.

A causa della modifica della traslitterazione del nome del pokemon da parte di Nintendo dal cantonese al mandarino, alcuni abitanti di Hong Kong lo vedevano come un affronto alla loro identità linguistica. Decine di manifestanti hanno persino marciato verso il consolato giapponese e hanno chiesto una traduzione cantonese unica.

Come può questo punto apparentemente banale diventare un tale punto critico? La storia fornisce la risposta. In seguito all’invasione britannica della Cina nella prima guerra dell’oppio (1839-42), l’isola rocciosa di Hong Kong fu ceduta agli inglesi fino a quando non fu restituita a Pechino nel passaggio di consegne del 1997. Mentre questa data si avvicinava, gli abitanti di Hong Kong iniziarono a confrontarsi con la loro eredità, cercando di comprendere e cementare la loro cultura unica e preoccupandosi di come potesse cambiare sotto la calca del mandarino e della Cina comunista.

“In uno spazio di sparizione, nella situazione storica senza precedenti in cui si trova Hong Kong, di essere presa tra due colonialità (quella britannica e quella cinese), c’è un disperato tentativo di aggrapparsi immagini di identità, per quanto aliene o cliché siano queste immagini “, ha affermato M. Il libro preveggente di Ackbar Abbas del 1997 Hong Kong: Culture and Politics of Disappearance .

È stato all’interno di questo sfondo e di un contesto più ampio che Pikachu è diventato un simbolo – che rappresenta la paura della scomparsa della cultura – e che successivamente è apparso nelle proteste del 2019. Pokemon Go, nel frattempo, sarebbe stato utilizzato come un modo per indicare dove si sarebbero svolte le proteste, oltre ad essere una scusa, con i manifestanti che affermavano di essersi riuniti per giocare al gioco mobile al fine di aggirare le regole della polizia sull’assemblea pubblica.

Da un animale carino a uno con nome Tom Nook

Dalla sua uscita il 20 marzo dello scorso anno, Animal Crossing: New Horizons è diventato un fenomeno globale; e ha anche venduto molto bene nella Cina continentale, il che è ancora più impressionante considerando che il gioco non è mai stato ufficialmente rilasciato nel paese.

“È stato un enorme successo”, dice Charles Yang Xuefei, che si occupa di giochi in Cina dal 2003 ed è editore di IGN China e Game Bonfire. Yang, che è lui stesso un giocatore, dice di aver osservato amici e conoscenti, che non hanno mai mostrato interesse per le console, acquistando Nintendo Switch solo per giocare ad Animal Crossing. “È accessibile, alla moda e un’esperienza molto fresca”, dice Yang, e osserva che questo è il primo titolo della serie a includere testo in cinese semplificato.

L’effetto “circolo sociale” non è da sottovalutare in Cina, dove le persone sono molto influenzate dal vedere cosa fanno gli altri e questo ha in parte spinto le vendite. Il gioco può essere acquistato online e nei mercati, tramite i venditori del mercato grigio.

Chenyu Cui, analista di giochi con sede a Shanghai per la società di ricerche di mercato Omdia, stima che 1,5 milioni di copie di New Horizons potrebbe essere stato venduto in Cina entro la fine del 2020. Questa stima si basa su discussioni con addetti ai lavori e contatti del settore, nonché sull’analisi dei dati di vendita disponibili pubblicamente dai negozi online. Poiché il gioco non è ufficialmente disponibile, le stime sono l’unica possibilità. Altri analisti con cui ho parlato hanno fornito numeri simili, con stime elevate che superano i due milioni.

Ma nell’aprile dello scorso anno, il gioco ha subito un breve divieto, con più media che suggerivano che fosse stato causato da Hong Kongers che organizzavano proteste in-game.

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Uno screenshot, datato 10 aprile 2020, raffigurante lo slogan che si è potuto sentire cantato durante le proteste di Hong Kong del 2019/2020

“Possiamo ipotizzare che il divieto temporaneo nel 2020 sia stato guidato principalmente dai social media e dai siti di shopping online stessi piuttosto che essere stato istruito dal governo, poiché è stato revocato poco dopo che la discussione si era placata”, afferma Chundi Zhang , analista di giochi presso Ampere Analysis.

“Era più simile a risultati di autocensura per evitare di essere coinvolti in politica, e questo processo può essere anche simbolico in quanto gli acquirenti hanno scoperto che potevano cercare il soprannome di AC ‘猛男 捡 树枝 (Un duro tizio che raccoglie i rami degli alberi) “per trovare e acquistare il gioco.”

Emily Chan, una cittadina di Hong Kong, è una fan di Animal Crossing sin dai tempi del Nintendo DS, “Mi è piaciuto interagire con gli abitanti del villaggio e tutto il resto “. Il 26enne, che lavora come acquirente di cosmetici, ha acquistato l’iterazione Switch in un negozio a Mongkok, un quartiere ad alta densità di mercato, nel maggio 2020, e da allora ha iniziato a suonare.

Quando Chan ha ottenuto il gioco, gli incidenti descritti sopra erano per lo più terminati e Chan non ha visto nulla direttamente, ma pensa che le proteste in gioco fossero creative: “Questo è abbastanza fuori dagli schemi, per incorporare la politica nel gioco. Penso anche che le persone stiano cercando di esprimere le proprie opinioni politiche attraverso il gioco – personalizzando o addirittura creando quei materiali da condividere tra gli altri – quando non ti è permesso di esprimerti liberamente nella realtà ” .

Suiching Or vive a circa trenta miglia da Hong Kong, nella città continentale di Shenzhen, a circa 45 minuti di auto. Ma è un mondo diverso. Google, Facebook, Instagram, Twitter, YouTube, Wikipedia e molti siti di notizie internazionali non sono tutti disponibili per Or, essendo bloccati dal “Great Firewall” cinese. Ma Or è stato in grado di vedere alcune delle dichiarazioni politiche espresse tramite il gioco sui siti di social media cinesi come Weibo (prima che venissero cancellate). Cosa ne pensa di tutto questo?

“Hanno sicuramente la loro libertà di esprimere ciò che vogliono”, dice la 24enne che lavora come venditore online. “Ma i problemi di Hong Kong erano molto intensi allora, e il loro comportamento esprimeva anche in una certa misura che volevano separarsi. Non sembrava giusto”.

Ha detto che il modo in cui gli individui giocano a un gioco è personale, ma non pensava che un gioco fosse il mezzo giusto per questi tipi di espressione. “Penso che lo scopo dei giochi sia rendere felici le persone, non essere usati come strumento per promuovere idee”.

L’ho incalzata, pensa che dovrebbe essere vietato?

Ha esitato, “Sto solo dicendo che non dovrebbe essere così”.

Questa opinione potrebbe sembrare tipica di un cinese continentale, ma vorrei attirare la vostra attenzione su quante persone nei paesi occidentali si oppongono a gesti politici in eventi pubblici come le partite di calcio (sia britanniche che Varietà americana). Nei paesi democratici alcuni potrebbero non voler vedere dichiarazioni apertamente politiche nei loro giochi (fisici o digitali) ma in Cina, dove l’espressione politica è estremamente ridotta, la popolazione è ancora meno abituata a vederla. Ma questo non significa che, vista la latitudine, non possano partecipare. Tuttavia, ciò può avvenire in modi sorprendenti. Ad esempio, uno dei pochi modi in cui ai cittadini della Cina continentale è consentito esprimersi politicamente è, sfortunatamente, in toni nazionalistici e patriottici.

Nel dicembre del 2019, i giocatori di Hong Kong hanno iniziato a utilizzare la rete privata virtuale (VPN) per accedere ai server cinesi del gioco open world: Grand Theft Auto V. Una volta entrati, i giocatori di Hong Kong hanno personalizzato i loro avatar per assomigliare a manifestanti e hanno proceduto a lanciare bombe a benzina, vandalizzare le stazioni ferroviarie e attaccare la polizia nel GTA V cinese (Subagja 2019). I giocatori della Cina continentale hanno risposto rapidamente, rivolgendosi a Weibo per ottenere assistenza per respingere gli insorti di Hong Kong, trasformando i loro avatar in polizia antisommossa nel processo. – “Spatial Politics at Play: Hong Kong Protests and Videogame Activism”, Hugh Davies.

Parlando con Davies su Skype dalla sua casa a Melbourne, osserva l’ironia nel l’esempio sopra – le regole di GTA V incoraggiano i giocatori a distruggere proprietà e condurre comportamenti criminali – ma in questo caso particolare erano in realtà i giocatori della Cina continentale che stavano giocando in modo “sovversivo”, giocando come la legge e l’ordine .

La parola “play” qui merita una breve parentesi. Sia il termine che i comportamenti che descrive possono diventare molto tecnici e accademici, ma per semplificare, giocare, in questo contesto, significa testare giocosamente le regole ei confini all’interno di un gioco. E, secondo Davies e altri nel suo campo particolare, questa idea sovversiva di gioco può avere un “potenziale di trasformazione radicale”.

In termini di Animal Crossing, Davies non è rimasto sorpreso dal fatto che la protesta sia entrata in questo spazio, ma indica anche l’idea della catarsi. New Horizons è un’esperienza rilassante e i giocatori di Hong Kong, che cercavano di sfuggire alla pandemia e alla realtà politica, si sono ritirati in questo mondo. E se alcuni giocatori volessero mettere in questo spazio i facsimili della tormentata leader di Hong Kong Carrie Lam e colpirla con le reti per farfalle, allora potrebbe essere stata un’esperienza catartica.

Ad Hong Kong, sia l’idea politica della scomparsa, nel modo in cui i locali temono la perdita della lingua, dell’identità politica e del patrimonio culturale, sia nel 2020, la scomparsa degli spazi pubblici per protestare, a causa alle restrizioni del coronavirus, significava che il regno digitale è diventato una via per siti e modalità di protesta.

Man mano che i videogiochi e gli spazi digitali diventano sempre più espansivi e si confondono nella realtà quotidiana delle persone in tutto il mondo, è probabile che le proteste diventino un evento sempre più comune negli spazi dei videogiochi.

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